Cuál es el insecto más grande del mundo

Los Mymaridae, conocidos comúnmente como moscas de las hadas o avispas de las hadas, son una familia de avispas calcídicas que se encuentran en regiones templadas y tropicales de todo el mundo. La familia contiene unos 100 géneros con 1.400 especies.

Las moscas de las hadas son insectos muy pequeños, como la mayoría de las avispas calcídicas, que miden entre 0,5 y 1,0 mm de largo. Entre ellas se encuentra el insecto más pequeño del mundo, con una longitud corporal de sólo 0,139 mm (0,0055 in), y el insecto volador más pequeño conocido, de sólo 0,15 mm (0,0059 in) de longitud. Suelen tener el cuerpo negro, marrón o amarillo no metálico. Las antenas de las hembras tienen una punta distintiva con segmentos en forma de garrote, mientras que las de los machos tienen forma de hilo. Sus alas suelen ser delgadas y poseen largas cerdas, lo que les da un aspecto peludo o plumoso, aunque algunas especies pueden tener alas rechonchas muy reducidas o carecer totalmente de ellas. Pueden distinguirse de otros calcídidos por el patrón de suturas en forma de H en la parte delantera de la cabeza.

Las hadas se encuentran entre los calcídidos más comunes, pero rara vez son percibidas por los humanos debido a su tamaño extremadamente pequeño. Su vida adulta es muy corta, normalmente de pocos días. Todas las hadas conocidas son parasitoides de los huevos de otros insectos, y varias especies se han utilizado con éxito como agentes de control biológico de plagas[1].

El organismo más pequeño del mundo

Desde hace mucho tiempo, los insectos son capaces de suscitar reacciones desmesuradas en los seres humanos, como el deleite ante la visión de una magnífica monarca o el horror ante una cucaracha escurridiza. Pero también están los que vuelan, nadan y se arrastran por debajo del radar, tan pequeños que son prácticamente invisibles para el ojo humano.

Estas criaturas reciben nombres apropiadamente adorables, como la mariposa azul pigmea y la avispa tinkerbella. Por desgracia, se sabe muy poco sobre algunas de estas especies, ya que su tamaño no sólo las hace difíciles de detectar, sino que también hace que su estudio sea un reto para los científicos.

Aunque parecen adornadas y delicadas, los fósiles prehistóricos sugieren que las mariposas existen desde hace más de 200 millones de años. Los ancestros prehistóricos de la mariposa actual revoloteaban entre los dinosaurios en una época en la que ni siquiera había flores ricas en polen para darse un festín. También lograron sobrevivir a eventos de extinción masiva como la edad de hielo. En la actualidad, el orden de los insectos lepidópteros comprende más de 180.000 especies e incluye no sólo mariposas, sino también miembros de la familia de las polillas.

Lo más pequeño del mundo

Un estudio internacional, dirigido por el profesor Alexey Polilov da la Universidad Estatal Lomonosov de Moscú (Rusia) y publicado esta semana en la revista Nature, explica por qué el escarabajo de alas emplumadas (placental paratuposa) vuela sorprendentemente bien para su tamaño: una combinación de su estilo de vuelo con la morfología y ligereza de sus alas.

El escarabajo de alas emplumadas (o de estructura alar) es uno de los insectos no parasitarios más comunes y pequeños que existen, con un tamaño medio de apenas 395 micras (menos de medio milímetro) que equivale al de protistas unicelulares como las amebas.

La velocidad de vuelo de un insecto suele estar relacionada con el tamaño: cuanto más grande, más rápido vuela. En las escalas pequeñas hay limitaciones en cuanto a la fricción del aire, que suele ser mayor que la potencia del vuelo.

El artículo describe con detalle el peculiar estilo de vuelo de estos escarabajos y muestra cómo las alas con flecos, cuya masa es mucho menor que otras membranosas en la misma medida, funcionan muy bien en insectos muy pequeños.

Los bichos más pequeños de la casa

Cuando vi su pregunta, me puse a explorar con mi red para insectos y una lupa. Estaba buscando insectos diminutos por todas partes cuando me encontré con mi amiga Laura Lavine, una científica de la Universidad Estatal de Washington que estudia los bichos.

Como todos los insectos, las hadas tienen seis patas. Y como la mayoría de los insectos, también tienen alas. Algunas nadan bajo el agua y utilizan sus alas como remos. Sus alas también son un poco peludas. Además, resulta que la mariposa no es realmente una mosca. Es una especie de avispa.

Empecé a preguntarme cómo podían los entomólogos detectar estas minúsculas hadas u otros tipos de pequeños insectos en la naturaleza. Por ejemplo, hace un par de años los científicos descubrieron un nuevo tipo de mariposa en Costa Rica. La bautizaron como Tinkerbella nana, en honor al hada de Peter Pan.

Lavine explicó que los científicos suelen utilizar redes o trampas para capturar los insectos. A veces tienen que rebuscar en la tierra y la hojarasca, o en la materia de las hojas en descomposición, una cucharadita cada vez para ver qué pueden encontrar.

Los científicos también pueden utilizar lo que saben sobre el comportamiento y el hábitat del insecto para ayudar a localizarlo. Las hadas, a pesar de su bonito nombre, son insectos asesinos. Ponen sus huevos dentro de un huevo de un insecto anfitrión. Cuando el huevo de la hada eclosiona, se come el huevo del huésped. Si estamos atentos a los insectos que los albergan y a sus huevos, puede que también encontremos a la mosca de las hadas.